The Plight of the Indian Activist

Contributor Diya Nair is a third year Law student at KCL, who is interested in post-colonial feminism and the intersection of culture and gender identity.

Translator Isa Betoret García is a second year War Studies and History student who is particularly interested in how feminism affects every day life and believes that open conversation and compassion are the best ways to change the world.

[Featured Image: Police drag young protestor away]

In recent weeks, Indian Prime Minister Narendra Modi announced his ambitious $1.5bn (USD) plan to further the country’s stellar space program by sending a manned mission into space by 2022. This feat that will see India join the ranks of the USA, Russia and China in terms of space capabilities. Shortly after this announcement, a rape victim in the Northern Indian state of Uttar Pradesh self-immolated in protest of the police’s indifferent attitude toward her allegations.

This fluctuation characterises the current state in which India finds itself. It’s being simultaneously praised for a surging GDP and competent military capabilities whilst also being sharply critiqued for its rampant corruption and treatment of women. For every finish line that Hima Das triumphantly crosses, inspiring a swell of patriotism, comes a dampening spate of statistics proclaiming the death of sustainable safety initiatives for women in the republic.

The world’s collective consciousness has been trained on India following the horrific events of 16th December 2012. These events exposed the depth of female subjugation bound up in the country’s patriarchal culture to the international community. Reuters released a poll in June proclaiming India to be the ‘most dangerous place to be a woman’ marked by its frequent occurrences of ‘sexual violence, female foeticide, human trafficking and lack of justice for rape victims’ going unabated.

India is poised to have the world’s largest workforce by 2027, with approximately 600 million individuals under the age of 25. Armed with the resources and benefits of the digital era, increasing access to tertiary education and a zeal for change, India’s youth have the (moral) fortitude to question archaic traditions and hold governmental organisations accountable for the discriminatory attitude faced by women.  

Indeed, youth-led protests have increased manifold, by almost 51%, from 2012 to 2014 campaigning on various issues that cumulatively account for gender inequality: eve-teasing (a euphemism utilized in India for public sexual harassment), period poverty, dowry disputes and domestic violence. However, young activists, particularly those who identify as female, face the brunt of India’s tug of war between progressive ideations fostered by globalization and regressive cultural expectations entrenched in patriarchal norms.

September 2014: Jadavpur University students protest a group molestation incident. A female protestor recalls being ‘thrown around…beaten up” and treated like “a piece of chicken” by policemen at the site of the protest.

October 2015: Secondary school students protest the two-month long absence of subject teachers at their government run girls’ school in Rajasthan’s Tonk district. A student recalls a constable arriving to the protest, “flailing his stick” striking her on the neck and back. Another claims to have been “pulled by her hair and pushed off a small bridge nearby” while a third remembers being “hit on her head”.

September 2017: A peaceful midnight protest against the pervasive culture of sexual harassment at Banaras Hindu University (BHU) is transformed into a chaotic scene of carnage. Police reportedly enter the university’s female hostel in the middle of the night “cane-charging occupants mercilessly” to deter them from voicing future objections.

March 2018: Students at Jawaharlal Nehru University (JNU) gather to protest repeated accusations of sexual harassment by a professor. Sheena Thakur, a student at the university, describes police at the scene “tearing off her clothes” whilst she is groped and assaulted. Thakur then remarks on police seeming to be “high off the fear and anger in the crowd”

March 2018: Also present at the JNU protest is Hindustan Times journalist Anushree Fadnavis. Fadnavis accuses a police inspector of molesting her during the protest. Delhi Police issue a statement justifying their manhandling of Fadnavis with the claim that they ‘mistook her for a protestor”

Alternative insidious justifications for the excessive violence inflicted by the police have ranged from provocation by student protestors “throwing stone and gasoline bombs” (BHU) , the actions of an ‘intoxicated constable” (Tonk District) to invoking an anti-nationalist agenda (JNU)

Taken at face value, these cases of violence could be written off as outliers, the actions of a few bad apples in the police force. However, when viewed on a continuum at a macroscopic level, these instances represent physical manifestations of backlash against women who subvert idealized notions of Indian gender roles.They are attempts to intimidate and suffocate women that choose to brazenly stand at the front line, to take up space and to speak up for marginalized communities and silenced voices. Shortly after her assault at the JNU protest went viral, Sheena Thakur was charged with “outraging the modesty of a woman”. Following the chaotic demonstrations in September 2017, female students at BHU are now made to sign a contract explicitly disallowing them from protesting. No such restrictions apply to male students.

Indian media has had a ubiquitous influence on shaping the “ideal” qualities of the average Indian woman. Subservience and an almost blind devotion to the family unit are glorified in serials (Indian soap operas) where women are trained to minimise their discomfort or distress and serve as little more than domesticated props. Men are not immune to these binary gender tropes and are suffused with the notion that television masculinity accords men with the immutable privilege to control the lives of the women around them. Sociologist Deepa Narayan’s expounds on how Indian women “are trained to become fearful…training based on no and don’ts”; a form of moral policing that relies on women curbing their identities and existence to make room for the inappropriate behavior men may choose to dabble in.

Young female activists are in essence the antithesis of the blushing young bride, the martyred saint, or the eternally selfless daughter. These activists represent a positive step toward altering archaic ideologies that continue to blemish progress in every strand of Indian society. Female activists are here to stay and hungry for justice.



La difícil situación para las activistas en la India

[La policía detiene a una joven manifestante]

En semanas recientes, el Primer Ministro de la India Narendra Modi anunció su ambicioso plan de 1.5 billones de dólares para su programa espacial, que tiene la meta de enviar una misión tripulada al espacio antes de 2022. De ser exitoso, el programa colocaría a India junto con los Estados Unidos, Rusia y China entre los países con mejores programas espaciales. Unos días después del anuncio del Primer Ministro, una víctima de violación del estado Uttar Pradesh, en el norte del país, se suicido por medio de autoinmolación como forma de protesta ante la indiferencia de la policía a su caso.

La realidad de la India se ve representada en estos dos casos. Por un lado el país es alabado en la escena internacional por su crecimiento económico y sus capacidades militares. Por el otro, es severamente criticada por sus severos casos de corrupción y su trato a las mujeres. Por cada línea de meta que Hima Das (velocista del estado de Assam) cruza, inspirando a millones de ciudadanos en la India, hay cientos de estadísticas que contradicen los programas para la seguridad de las mujeres en la India.

Los ojos del mundo han estado fijos en la India desde el 16 de Diciembre de 2012. En esta fecha, se expuso la realidad sobre la subyugación de las mujeres en el país, que estaba ligada a su cultural patriarcal. En junio la agencia Reuters publicó una encuesta que nombró a la India como ‘el lugar más peligroso donde ser mujer’ gracias a sus frecuentes casos de ‘violencia sexual,  feticidio femenino, tráfico humano, y falta de justicia para víctimas de violencia sexual’.

Según estadísticas, India tendrá la fuerza laboral más grande del mundo antes del año 2027, de los cuales aproximadamente 600 millones tendrán menos de 25 años. Gracias a los avances del mundo digital, el incremento en acceso a la educación superior, y el deseo por cambios en el país, la juventud en la India tiene la fuerza (moral) para cuestionar las viejas tradiciones, y responsabilizar a las organizaciones gubernamentales por la discriminación a las mujeres en el país.   

Las manifestaciones lideradas por la juventud aumentado casi un 51% entre 2012 y 2014. Los temas de estas manifestaciones eran variados, pero todos tenían que ver con la desigualdad de género en la India, por ejemplo: “eveteasing” -lo cual es un eufemismo para el acoso sexual público en países del sur de Asia-,  “period poverty” –lo cual se refiere a la falta de acceso a productos sanitarios durante la menstruación-, disputas sobre el dote, y violencia domestica, entre otros. Los jóvenes activistas, particularmente mujeres, son las que enfrentan las consecuencias de la pelea entre los valores progresistas (impulsados por la Globalización) y los valores regresivos cultura patriarcal en la India.

Septiembre 2014: Los estudiantes de la Universidad de Jadavpur se manifestaron ante un caso de abuso (a un grupo). Una manifestante mujer recuerda haber sido ‘empujada y golpeada’ y tratada como un pedazo de carne por la policía que atendió para controlar la protesta.

Octubre 2015: Estudiantes de secundaria de una escuela pública para mujeres protestaron la ausencia (por dos meses) de sus profesores y profesoras en su escuela, en el distrito de Tonk, estado de Rayastán. Una estudiante recuerda a un alguacil utilizando su garrote para golpearla en el cuello y espalda. Otra afirma que fue arrastrada por su cabello y arrojada de un puente cercano. Una tercera recuerda ser golpeada en la cabeza.

Septiembre 2017: Una manifestación pacífica en contra de la cultura de abuso sexual en la Universidad Hindú de Banaras (BHU) se vuelve violenta. Según informes, la policía entró a los dormitorios femeninos, golpeado a las ocupantes  para disuadir a las manifestantes de protestar en el futuro.

Marzo 2018: Estudiantes de la Universidad Jawaharlal Nehru (JNU) se manifestaron en contra de un profesor debido a las múltiples acusaciones de acoso sexual en su contra. Sheena Thakur, una de las estudiantes de la universidad, describió como la policía le quitó la ropa mientras la tocaban y acariciaban en contra de su voluntad. Thakur aseguró que la policía disfrutaba del miedo y enojo de los presentes.

Marzo 2018: En la misma manifestación, la periodista del Hindustan Times Anushree Fadnavis acusó a un jefe de policía de abusar de ella durante la manifestación. El departamento de policía de Nueva Delhi emitió una declaración justificando sus acciones de maltrato hacia la periodista, ya pensaron que era una manifestante.

Los departamentos de policía han justificado el uso de fuerza y maltrato ante manifestantes de diversas maneras: asegurando que fueron provocados por las manifestantes que les tiraban piedras o bombas de gasolina (BHU), que los policías acusados estaban bajo la influencia del alcohol (distrito de Tonk), o asegurando que las manifestantes eran antinacionalistas (JNU).

Uno podría asumir que estos casos de violencia no son un problema institucional, sino las acciones de unos cuantos policías. Sin embargo, cuando los estudiamos a través de los años, a un nivel macroscópico, parece ser que estas acciones de violencia son en contra de mujeres que se rehúsan a seguir los roles de género en la cultura patriarcal de la India. Sus acciones buscan intimidar y sofocar a otras mujeres que eligen estar en primera fila para protestar y ser la voz de las comunidades marginalizadas, y de quienes no pueden hablar por si mismas. Poco después de la manifestación en JNU donde fue abusada por la policía, Sheena Thakur fue acusada de ‘ultrajar la modestia de la mujer’. Poco después de las violentas manifestaciones de Septiembre 2017 en BHU, se impuso una norma que obliga a las alumnas a firmar un contrato que les prohíbe protestar o ser parte de ninguna manifestación. No se aplican tales restricciones a las estudiantes de género masculino.

Los medios de comunicación han sido una gran influencia en lo que se podría considerar la percepción de ‘la mujer ideal’ en la India. La subordinación y una devoción ciega a la familia son glorificados en series de televisión y telenovelas, donde las mujeres aprenden a nunca enseñar, o a minimizar, lo que les puede llegar causar algún malestar en su vida, a ser ‘domesticadas’, y ser poco más que adornos. Es importante recalcar que los hombres también son víctimas de estereotipos de género, y la versión idealizada de la masculinidad en la India, pero también aprender que tienen el privilegio de controlar la vida de las mujeres a su alrededor. La socióloga Deepa Narayan escribió acerca de cómo las mujeres son entrenadas a tener miedo, ya que crecen aprendiendo lo que no tienen permitido hacer y cuales son sus límites. Una mujer aprende a que su identidad no es tan importante como moldearse a ser lo que un hombre necesita, y que deben tolerar y aceptar sus comportamientos (inapropiados).

Las jóvenes activistas son la antítesis de la mujer ideal en la India, de la novia, la mártir, o la hija eternamente leal a su familia sin importar sus deseos. Estas activistas representan el camino hacia la modificación de la cultura patriarcal y de las ideologías arcaicas  todavía presentes en todos los estratos de la sociedad en su país. Las activistas en la India tienen hambre de justicia, y no se irán hasta que la consigan.




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